ESPECIAL: La vida de los elefantes

Fuente: ZONA-CIENCIA.
1 del 6 de 2011

Los elefantes són los animales terrestres más grandes que existen; los machos africanos pueden llegar a pesar 5 toneladas. Evolutivamente, han crecido tanto para protegerse de los depredadores y casi todo lo que los hace únicos tienen alguna conexión con su gran tamaño. Los elefantes, por ejemplo, al igual que otros grandes mamíferos, no tienen suficiente área de piel para expulsar el exceso de calor corporal, por eso liberan el calor a través de sus enormes orejas. Del mismo modo, es imposible tener un cuello largo con una cabeza tan pesada, así que desarrollaron la trompa para llegar a la comida de las ramas altas y al agua.

La mayoría de los mamíferos mantienen las rodillas semi flexionadas cuando están erguidos. El elefante sólo puede soportar el peso de su cuerpo manteniendo todos los huesos alineados como un pilar. Sólo hay otro ejemplo igual en el reino animal: los humanos. Las articulaciones de las rodillas de los elefantes no están fundidas, como piensa por error mucha gente, pero es verdad que no pueden saltar ya que tendrían muchas probabilidades de lesionarse por el impacto si lo intentaran.. Por el mismo motivo, no galopan, aunque tienen un curioso trote en el que las patas delanteras corren mientras las traseras andan deprisa.

Antes se les clasificaba como paquidermos, junto al rinoceronte y el hipopótamo, pero ahora tienen su propia especie: proboscídeos, junto con los desaparecidos mamuts. Actualmente hay 3 tipos de elefante: el africano de la sabana, el africano de bosque y el asiático. Todos están protegidos pero la caza furtiva es un grave problema y hoy por hoy se desconoce la población exacta de elefantes.

SEGURIDAD EN COMPAÑÍA.
Los elefantes tiene una sociedad matriarcal. La manada es un amplio grupo de madres, hijas, hermanas y tías, todas bajo las órdenes de la hermana mayor. Los machos dejan la manada a una temprana edad y viven solos o agrupados por temporadas con otros machos. Vuelven a la manada sólo en la época reproductiva, para luchar por las hembras y para aparearse.

Los miembros de la manada reconocen los lazos familiares y suelen reunirse con otras manadas que de alguna forma están emparentadas. Las hembras que no tienen crías actúan como nanas. Por la noche los adultos protegen a las crías.

EL EMBARAZO MÁS LARGO:
Las hembras de elefante sólo son fértiles 2 días cada 4 meses. Cuando empieza su ciclo fértil llaman para advertir a todo el mundo y entonces los machos compiten entre ellos. El ganador se aparea con la hembra hasta 5 veces al día mientras ésta es fértil. Los testículos de los elefantes están dentro del cuerpo, cerca de los riñones. El pene es casi tan largo como la trompa e igual de manejable pero, a pesar de ello, los elefantes sólo consiguen llegar a la aleta que cubre la vagina (cuyo orificio está mirando al suelo). En vez de penetrar a la hembra, el elefante rocía en la entrada de la vagina unos 250ml de semen. El embarazo dura 22 meses, más que la gestación de cualquier otro animal. Al nacer, la cría pesa unos 115kg. Será amamantada durante 22 meses. La mayoría de las hembras sólo se reproducen una vez cada cuatro o nueve años.

LA TROMPA:
La trompa del elefante evolucionó a partir de la unión de la nariz y el labio superior, los dos agujeros del extremo mantienen su independencia en toda longitud. Los elefantes africanos tienen dos pequeños apéndices en forma de dedos al final de la trompa que pueden utilizar para arrancar bayas de los árboles. El elefante asiático sólo tiene uno, cuyo movimiento es más limitado, sólo lo usa como pala. Tienen un extraordinario olfato y a menudo se les ve moviendo la trompa para identificar algún olor. Su trompa también tiene la fuerza suficiente para levantar barro o tierra con el que se cubren el cuerpo. También succionan agua con la trompa, como una jeringuilla, no como una pajita, ya que para beber tienen que echarse el agua en la boca.

LOS COLMILLOS:
En la mayoría de los mamíferos los dientes más largos son los caninos, pero los colmillos de los elefantes provienen de los segundos incisivos superiores. Tanto las hembras como los machos africanos tienen colmillos, pero las hembras de los asiáticos no tienen. Los colmillos crecen unos 18cm al año. Los colmillos de uno de los elefantes africanos más grandes pueden llegar a medir hasta 3m. Un tercio del colmillo está encajado en el cráneo y es la raíz, la que los permite crecer. La parte que sobresale está hecha de dentina recubierta de un mineral llamado apatita que se compone básicamente de fosfato de calcio. Esta capa es el marfil. Los elefantes africanos usan su trompa para excavar y buscar agua o raíces, pero los asiáticos la usan para dominar a otros machos.

LOS PASOS:
Se puede decir que los elefantes van en tacones porque los huesos de sus talones están levantados dentro de la pata y descansan sobre un colchoncillo graso cartilaginoso. Esto protege a los huesos y los alinea en vertical para que el enorme peso del elefante descanse en las patas. Los africanos tienen cuatro uñas en el frente de la pata y tres en la parte posterior. Los asiáticos tienen cinco en la parte frontal y cuatro por detrás. Estas "uñas", sólo son trozos de pien endurecida que no está unida a ningún dedo. Si tienen dedos, pero dentro de la pata: cinco en cada una.

¿FUERA DE PELIGRO?:
Uno de los motivos por los que los elefantes han desarrollado su gran tamaño es para protegerse de los depredadores. Los leones y, ocasionalmente, las hienas pueden matar a un elefante joven si consiguen separarlo de la manada. Un elefante adulto, en cambio, es prácticamente invulnerable. Sim embargo, los colmillos es lo que más les pone en peligro. Un cazador furtivo puede ganar unos 4.500€ con el marfil de los comillos de un macho de elefante africano. Se calcula que cada año mueren unos 20.000 elefantes por éste motivo. La reacción evolutiva en éste sentido es tan importante para los elefantes, que se ha dado ya una rara mutación genética: la ausencia total de colmillos. Alrededor del 10% de los elefantes que hay en China actualmente han nacido sin colmillos.


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